A csillagok milliárdéves folyója látszik áramlni a nap közelében

A csillagászok a közelmúltban észrevették a csillagok folyóját galaktikus szomszédságunkban a Gaia műhold segítségével. Ez a csillagcsalád együtt utazik, szélük jelenleg mindössze 330 fényévnyire van a Naptól - galaktikus méretekben viszonylag közel.

Ez a több mint 4000 csillagot tartalmazó csoport az éjszakai égbolt legnagyobb részét a Földről nézve lefedi. Nagyjából egymilliárd éves és a Tejút körül járva, 250 millió évente egyszer körbekerülnek a Tejút galaxis szélén, kialakulásuk óta négyszer. Noha ezeket a csillagokat a csillagászok már láthatták, ez a szokatlan képződmény nagyrészt váratlan volt.

„A galaktikus korong legtöbb csillagfürtje születése után gyorsan szétszóródik, mivel nem tartalmaznak elegendő csillagot ahhoz, hogy mély gravitációs potenciált teremtsenek, vagyis más szavakkal: nincs elég ragasztó ahhoz, hogy együtt tartsák őket. Még a közvetlen napenergia-szomszédságban is vannak néhány olyan klaszter, amelyek elegendő csillagtömeggel rendelkeznek, hogy több száz millió évig kötődhessenek. Tehát elvileg a klaszterek vagy egyesületek hasonló, nagy, patakszerű maradványainak szintén a Tejút korongjába kell tartozniuk. ”- mondta Stefan Meingast, az Astronomy & Astrophysics közzétett cikk vezető szerzője.

A csillagok folyója, amely a Tejút ellen térképezett, Gaia látta. Kép jóváírása: Gaia DR2 skymap

A Tejút-galaxist helyi csillagcsoportok veszik körül, de ezek vagy lazán vannak egymáshoz kötve nyitott klaszterekben, vagy pedig a gömb alakú gömbök formájában találhatók meg.

A csillagok áramlását a kutatók az Európai Űrügynökség (ESA) üzemeltetett Gaia távcsővel fedezték fel. A csillagvizsgáló mindössze 200 csillagot azonosított a csoportban, ám a megállapítás extrapolációjával kiderül, hogy valószínűleg több mint 4000 csillagtest van a patakban. Ez a csillagcsoport több száz fényévig terjed. Csillagok valószínűleg együtt alkotnak, de a csoportot lassan elválasztja a gravitáció otthoni galaxisunkból.

Az Andromeda galaxis (más néven M31) a Tejút legnagyobb közeli szomszéda, és kívülről nézve nagyjából úgy néz ki, mint a galaxisunk. Kép jóváírása: NASA / MSFC / Meteoroid Environment Office / Bill Cooke

A Tejút csillagszámának becslése szerint 200 és 400 milliárd csillagtest között lehet a galaxisban. Most már tudjuk, hogy a legtöbb csillagot bolygók kísérik, ami azt jelenti, hogy csillagcsaládunkban valószínűleg több milliárd idegen világ létezik.

A Gaia űrhajót úgy tervezték, hogy megvizsgálja a Tejút milliárd csillagának helyzetét és sebességét, annak érdekében, hogy jobban megértsük galaxisunk szerkezetét és természetét.

„A galaxisunk részletes ismerete, amelyet a Gaia-adatok tanulmányozása során nyertünk, szilárd alapot fog nyújtani más galaxisok elemzéséhez, amelyeknél ez a pontossági szint nem érhető el közvetlen megfigyelések útján, mint a saját galaxisunkban, ahol közel állunk - felülről és belülről - jelentése az ESA.

Így szoktuk megnézni a Tejút galaxist - a Földről. Kép jóváírása: bromatofiel / Flickr

1929-ig a csillagászok úgy gondolták, hogy a Tejút az egyetlen galaxis az univerzumban. Most tudjuk, hogy a látható világegyetem több száz milliárd vagy két billió csillagcsaládot tartalmaz. Az ilyen patakok vizsgálata segíthet a csillagászoknak többet megtudni a csillagok természetéről és arról, hogy miként lépnek kölcsönhatásba olyan galaxisokkal, mint a Tejút.